Munir Uz Zaman/AFP (Getty Images)

Почти исчезнувшее инфекционное заболевание, кажется, возвращается: авторы нового исследования сообщают о неуклонном росте случаев заболевания дифтерией в последние годы и признаках того, что существующие сегодня антибиотики и вакцины могут потерять свою способность бороться с инфекцией по мере эволюции бактерии.

Как пишет издание «Машины и Механизмы», дифтерия вызывается определенными штаммами бактерии Corynebacterium diphtheria и распространяется воздушно-капельным путем или – изредка – через контакт с зараженной кожей. При этом опасна не сама бактерия, а вырабатываемый ей токсин: среди первых симптомов заболевания – боль в горле и умеренная лихорадка, однако уже через несколько дней после инфицирования убитые токсином клетки формируют характерный сероватый налет на горле, причем настолько мощный, что он затрудняет дыхание. Иногда у пациентов также увеличиваются лимфоузлы. Если вовремя не начать лечение, токсин может попасть в кровоток и другие органы и привести к массивному поражению организма, вызвав летальный исход.

Дифтерия убивала людей на протяжении столетий, но появление антитоксинов, антибиотиков и высокоэффективных вакцин в первой половине 20-го века практически свело уровень заболевания к нулю. С 1980-го по 2000-й годы – после внедрения массовой вакцинации детей в 1970-х годах – количество возникновения новых случаев заболевания сократилось более чем на 91%. На сегодняшний день вакцинировано около 85% населения мира, во многих странах дифтерия буквально исчезла. Тем тревожнее звучат результаты нового международного исследования, говорящие о том, что в последние годы наблюдается неуклонный рост новых случаев инфекции. Более того – вызывающая дифтерию бактерия может существенно измениться на генетическом уровне, что ослабит эффективность антибиотиков и вакцин.

Исследователи изучили генетическое разнообразие как токсин-вырабатывающих, так и нетоксичных штаммов diphtheria за последнее столетие, проанализировав образцы, собранные в 16 странах мира, в том числе в Индии, где сегодня регистрируется наибольшее количество новых случаев заболевания дифтерией. Увы, ученые обнаружили признаки того, что бактерия адаптируется к разработанному против нее оружию: в последнее десятилетие наблюдалось существенное увеличение количества генов, отвечающих за антибиотикорезистентность, в сравнении с более ранними периодами. Разнообразие «токсичных» генов, отвечающих за производство смертельного токсина, также выросло, причем некоторые из этих генов теоретически могут изменить состав токсина, сделав неэффективными существующие препараты.

Растущее разнообразие бактерий позволяет предположить, что однажды C . diphtheria станет неуязвимой для вакцин, антитоксинов и антибиотиков. В 2018-м году в мире было зафиксировано более 16 000 новых случаев заболевания дифтерией – это был рекорд за предыдущие 22 года. В 2019-м году ситуация стала еще хуже, а пандемия Covid-19 в 2020-м и вовсе привела к провалу усилий по вакцинации населения, особенно в развивающихся странах мира.

Ученые предупреждают о необходимости продолжения исследований и подготовке к худшему сценарию развития событий, пока дифтерия не пошла по следам таких вакциноуправляемых инфекций, как корь, которая недавно совершила пугающий камбэк.