В нейронауке утверждение о том, что мозг состоит из двух типов тканей — серого и белого веществ — является общепринятым. При этом известно, что между этими двумя типами тканей существует некоторая пограничная зона — так называемое поверхностное белое вещество. Об этом «интерфейсе» между серым и белым веществом известно пока что крайне мало: в распоряжении ученых не было таких технологий, с помощью которых возможно было бы изучение поверхностного белого вещества. Недавно стараниями команды исследователей, возглавляемой учеными из Института когнитивных наук и наук о мозге им. Макса Планка, впервые удалось визуализировать поверхностное белое вещество в живом мозге.

Ученые заметили, что поверхностное белое вещество содержит большое количество железа. Известно, что железо — элемент, необходимый для миелинизации — процесса, при котором образуется миелиновая оболочка нервных волокон. Именно миелин придает белому веществу его оттенок.

Также любопытно, что наибольшее содержание железа ученые зафиксировали в той зоне поверхностного белого вещества, которая располагается в лобной коре мозга. Именно этот регион мозга развивается у человека медленнее всех остальных: удивительно, но миелинизация лобной коры мозга происходит только после 40 лет.

Согласно статье, опубликованной в журнале «Машины и механизмы», для того, чтобы сделать эти открытия ученые использовали усовершенствованную технологию магнитно-резонансной томографии в сочетании с биофизическим моделированием. Именно это сочетание позволило ученым целиком картировать пограничную зону между серым и белым веществами в живом человеческом мозге. По степени точности получившиеся карты поверхностного белого вещества намного превосходят те, что были получены ранее в ходе препарирования и анализа мертвого человеческого мозга.